Geplaatst door op 13 dec 2013 | 1 reactie

download de PDF van deze review – © copyright 2013

iFi Micro – Size Doesn’t Matter

Auteur: Max Delissen

Een nieuw merk op de toch al redelijk volle hifi-markt zal van goeden huize moeten komen om zichzelf een plekje te veroveren. Er zijn eigenlijk maar drie manieren waarop dat kan. De eerste is door je apparaten een fraai design te geven. De tweede manier (en dat is minder logisch dan het lijkt) is met een zeer goede geluidskwaliteit. Een zéér interessante prijsstelling wil tot slot ook nog wel eens helpen. Sommige merken weten twee van deze zaken te combineren, maar slechts weinigen halen drie uit drie. Het Britse iFi is er daar een van.

iFi Micro iTube

iFi Micro iTube

iFi komt uit de stal van het absolute High End merk AMR en heeft zich volgens mij vooral tot doel gesteld om te verbazen. Ik weet niet of ze het zelf letterlijk zo zeggen, maar het lijkt me een logisch Mission Statement. Want als je met deze spulletjes aan de gang gaat en hoort hoe ze presteren slaat je respect voor de dappere poging al snel om in een oprecht soort bewondering. De in piepkleine aluminium behuizingen ingebouwde Micro-serie is overigens niet ‘compleet’. iFi maakt namelijk geen bronnen of (eind)versterkers. Maar de phonotrap, hoofdtelefoonversterker, USB DAC en de bijbehorende randapparatuur en accessoires oogsten internationaal steevast veel lof. Hoe terecht dat is, en of de maat er inderdaad niet toe doet heb ik aan de hand van een lange serie luistersessies uitgezocht.

iFi Micro iPhono2 (€569)

iFi Micro iPhono

iFi Micro iPhono

De iFi iPhono2 is het duurste apparaat in de Micro Serie, maar tegelijkertijd misschien wel het grootste koopje. Deze compacte phonotrap heeft instelmogelijkheden die je normaal gesproken alleen bij zeer kostbare soortgenoten tegenkomt. Met de ‘muizenklaviertjes’ aan de onderzijde zijn zes verschillende filtercurves in te stellen (4 x RIAA, Decca en Columbia), en daarnaast zijn er schuifjes voor de Gain, MC resistance loading (afsluitweerstand), MM capacitance loading (afsluitcapaciteit) en aparte ingangen voor MC (60 of 72dB via Gain schakelaar) en MM (36 of 48dB via Gain schakelaar). Je zou dus kunnen stellen dat er geen enkel element is waar de iFi iPhono2 niet mee vooruit kan.

Is de iPhono2 in technisch opzicht al verrassend, klankmatig is hij niet minder dan sensationeel. Ik heb hem met drie verschillende elementen beluisterd (een goedkope MM, een dure MM en een hele dure MC) en de geluidskwaliteit was in alle gevallen geweldig. Het laag is onverwacht diep en krachtig, het midden en hoog zijn warm, gedetailleerd en brandschoon en de muziek wordt in zijn geheel lekker dynamisch en ongelooflijk ruimtelijk weergegeven. Of dat uitsluitend op het conto van de pure klasse A ‘tubestate’ versterking geschreven mag worden weet ik niet, want ik denk dat de doordachte schakeling, de extreem ruisarme schakelende voeding en de vele instelmogelijkheden er absoluut ook aan bijdragen. Zonder absolute uitspraken te willen doen denk ik dat de iFi Micro iPhono2 de concurrentie met phonotrappen die een veelvoud van zijn prijs kosten met redelijk gemak aankan.

iFi Micro iCAN (€249)

iFi Micro iCan

iFi Micro iCan

Wie een hoofdtelefoon met een wat hogere impedantie heeft (alles boven de, pakweg, 100Ω) zal merken dat de standaard hoofdtelefoon uitgangen op versterkers en cd-spelers meestal te weinig ‘puf’ hebben om alles uit de hoofdtelefoon te halen. De iFi iCAN heeft een schakelbare Gain die in drie stappen werkt (0dB, +10dB en +20dB), waarmee hij uiteindelijk een indrukwekkende 400mW. aan output haalt. Daar krijg je zelfs de lastigste Planar hoofdtelefoons (magnetostaten) nog moeiteloos mee op de knieën. Daarnaast zit er een schakelbare XBass op die naar smaak of behoefte een beetje (of wat meer) laag toevoegt, en een 3D schakelaar die een ruimtelijk effect geeft. Een goede potmeter voor het volume en een extreem stille schakelende voeding maken de techniek compleet.

Klankmatig is er veel leuks te beleven met de iFi Micro iCAN. Met alle schakelaars op neutraal is het geluid gedetailleerd, rijk en substantieel. Je hebt nooit het gevoel dat je power tekort komt. De XBass kan bij dun opgenomen muziek een welkome toevoeging geven op de laagste stand, maar op de hoogste stand kan het laag een beetje teveel van het goede worden als je een hoofdtelefoon hebt die van nature al redelijk wat laag geeft. De 3D schakelaar creëert in de laagste stand redelijk overtuigend de illusie dat je naar een paar goede luidsprekers zit te luisteren, maar in de hoogste stand wordt het een duidelijk hoorbaar toegevoegd effect. Bij elektronische muziek is dat soms erg leuk, maar bij klassiek en akoestische jazz is het een beetje te kunstmatig. Maar al met al is ook de iCAN een apparaat dat het de concurrentie in een hogere prijsklasse lastig zal gaan maken.

iFi Micro iTube (€299)

iFi Micro iTube

iFi Micro iTube

Met de iTube herintroduceert iFi een oude bekende op de hifimarkt: de buizen-uitgangsbuffer voor digitale bronnen (zoals cd-spelers en da-converters). Het idee erachter is dat veel luisteraars onbewust de klank van buizen boven die van transistoren blijken te verkiezen. Dat heeft iFi niet zelf onderzocht, maar de Hochschule für Musik und Darstellende Kunst in Frankfurt. Daarom zit in het hart van de iFi iTube een General Electric JAN 5670W buis. Het puntje op de eerste i van de naam op de bovenkant blijkt een gaatje te zijn waardoor je de buis ziet gloeien. Een klein maar erg belangrijk detail. De iTube is echter veel meer dan een buizen-uitgangsbuffer. Met een muizenklaviertje op de onderkant kun je kiezen of je hem puur als buffer gebruikt (de volumeknop functioneert in dat geval alleen als aan/uit knop) of als voortrap voor één bron.

Aan boord bevinden zich twee schakelingen die dit een uniek apparaatje maken. Om te beginnen het Digital Antidote Plus® circuit, dat analoog signaal uit een da-converter ontdoet van een stukje digitaal ‘residu’ dat volgens metingen van iFi achterblijft op het signaal. Dat residu is wat de bekende ‘glazige’ klank veroorzaakt die vooral met oudere digitale bronnen wordt geassocieerd. Het hoorbare effect als je dit circuit inschakelt is dat het geluid warmer en relaxter gaat klinken, met meer aandacht voor kleine details.

De tweede schakeling in de iTube die hem erg bijzonder maakt is het 3D HolographicSound® system, zoals dat ook in de iCAN hoofdtelefoonversterker zit. Alleen is het voor de iTube getuned voor het gebruik met luidsprekers. Het effect is duidelijk hoorbaar, hoewel het in de hoogste stand bij akoestische muziek een tikje teveel kan toevoegen. Dat zal echter in iedere situatie anders zijn, een kwestie van uitproberen dus…

iFi Micro iDAC (€299)

iFi Micro iDAC

iFi Micro iDAC

Deze kleine DAC heeft uitsluitend een asynchrone USB-B ingang, en daardoor is hij eigenlijk exclusief gebonden aan een computer als bron. Hij kan signalen tot 24bit/192kHz verwerken. Zijn bescheiden formaat is behulpzaam bij een eenvoudige implementatie, maar stop hem niet zomaar ergens achter weg. Dat is namelijk zonde van de uitstekende regelbare hoofdtelefoon versterker die er in zit.

De grootste kracht van de iFi Micro iDAC openbaart zich als je hem met een goede (!) interlink aansluit op je (voor)versterker. Je krijgt van iFi weliswaar keurig een stereo interlink en een USB-kabeltje meegeleverd, en daar kom je heus een aardig eind mee, maar dit DAC-je klinkt zó goed dat hij een optimale aansluiting verdient. De klank is nu eens niet op de laatste molecuul resolutie getuned, maar op muzikaliteit en betrokkenheid. Detaillering is er echt voldoende, maar in verhouding tot gelijk geprijsde (maar ook aanzienlijk duurdere) soortgenoten zou je de klank van de iDAC eerder bloemrijk dan ultra-transparant kunnen noemen, en dat is juist heel erg lekker. Er is ook een soort weidse ruimtelijkheid waarop iFi patent lijkt te hebben. Erg volwassen van klank, maar wars van de resolutie race… iFi maakt hier een duidelijke keus mee en dat is niet alleen dapper, het is zelfs van harte toe te juichen. Voor dit geld zul je echt moeite hebben om een muzikalere USB DAC te vinden.

iFi Micro iUSB Power (€199)

iFi Micro iUSB Power

iFi Micro iUSB Power

Dit is veel méér dan een gestabiliseerde power supply. Je plaatst de iFi Micro iUSB Power als een soort buffer tussen je data-bron (computer) en je iDAC (of een andere USB DAC). De USB receiver in de DAC ontvangt dan schone stroom uit de iUSB Power, en niet meer uit de computer. En dat is nog niet alles; de iUSB Power dient ook als galvanische scheiding tussen je bron en je DAC. Dat is nodig omdat computers nogal wat ruis en vervorming genereren en daardoor bepaald geen schone aarde hebben. Heel kort door de bocht: een galvanische scheiding onderbreekt de elektrische verbinding maar laat wél het signaal door. Zelfs als de USB receiver in je DAC een interne power supply heeft (wat bijna nooit voorkomt) heeft hij op deze manier in elk geval een volledig schone verbinding met de data-bron. De verbinding tussen de iUSB Power en de DAC kun je met een enkele USB kabel maken, maar ook met de door iFi ontwikkelde Gemini Double Headed USB kabel, waarbij ook nog eens het signaal van de stroom wordt gescheiden.

ifi Gemini Double Headed USB kabel

ifi Gemini Double Headed USB kabel

Het klankmatige effect van de iFi iUSB Power is duidelijk hoorbaar. Het vriendelijke en muzikale karakter van de iDAC krijgt iets meer gewicht, er is meer ‘druk’ in het geluid en meer ruimte tussen de instrumenten, en het geheel klinkt levendiger en natuurlijker. Als je over een goede USB DAC beschikt die geen galvanische scheiding heeft is de iUSB Power eigenlijk een verplichte aanschaf. De verbetering in geluidskwaliteit staat echt in een zeer gunstige verhouding tot de prijs.

iFi Micro iLink (€249)

iFi Micro iLink

iFi Micro iLink

iFi komt met de iLink tegemoet aan de audiofiel die een hele goede DAC heeft waar (meestal vanwege zijn leeftijd) geen USB-ingang op zit. De iFi Micro iLink is een HD USB naar S/PDIF omzetter van zeer hoge kwaliteit die signalen tot 24/192 aankan. En ook hier hebben de ontwerpers van iFi een paar interessante verrassingen ingebouwd. Allereerst het schakelbare JET (Jitter Elimination Technology) systeem, dat niet alleen galvanisch ontkoppelt, maar tijdens de conversie van USB naar S/PDIF ook zowat alle jitter uit het signaal verwijdert. De iLink is voorzien van drie uitgangen. Een optische (TOSlink) aansluiting, en twee coaxiale aansluitingen die bij iFi Super Digital heten. Eén van de twee coaxiale uitgangen heeft een hogere uitgangsspanning. Niet iedere DAC kan daar iets mee, maar er zijn er ook die het juist erg fijn vinden. Een kwestie van uitproberen dus, dat is in principe zonder risico.

Als je DAC de hogere uitgangsspanning aankan geeft de met High gemarkeerde uitgang net wat meer druk en dynamiek en ook de detaillering neemt iets toe. Niet wereldschokkend, maar niettemin duidelijk hoorbaar. Het JET systeem had trouwens ook zonder aan/uit schakelaar in het signaalpad mogen zitten, want dat werkt onder alle omstandigheden heel erg goed. Het geluid wordt er schoner van, met meer rust. De plaatsing wordt bovendien stabieler en de muziek klinkt vloeiender.

iFi Gemini Double Headed USB kabel (vanaf €179)

iFi Gemini USB kabel

iFi Gemini USB kabel

Als je de iUSBPower koopt voor bij de iDAC en echt het onderste uit de muzikale kan wil halen, is deze zorgvuldig afgeschermde USB kabel echt een must. De iFi iUSB Power splitst het signaal namelijk van de stroom, waardoor er minder beïnvloeding optreedt. Het resultaat is een schoner geluid waarbij de muziek ‘losser’ klinkt en meer klankkleur krijgt.

 

iFi Mercury USB kabel (vanaf €99)

iFi Mercury USB kabel

iFi Mercury USB kabel

De Mercury USB kabel is gebaseerd op de technieken die ook in de Gemini Dual Headed USB kabel worden gebruikt. Hoewel bij alle USB apparaten uit de iFi Micro lijn een prima USB kabeltje wordt meegeleverd kun je met een betere kabel (vooral een beter afgeschermde kabel) een muzikaler resultaat bereiken. Het verschil zit hem in een toegenomen levendigheid, een fraaiere ruimtelijke afbeelding en meer en fraaiere klankkleuren.

Conclusie

Met de Micro serie en de bijbehorende kabels heeft iFi een prachtig assortiment uiterst betaalbare en (soms erg ver) boven hun prijs presterende producten neergezet. Wat mij betreft is de iFi iPhono de absolute uitschieter, maar ook de iCAN hoofdtelefoon versterker en de iDAC verdienen een krachtige aanbeveling. Wie eenmaal de iDAC heeft gekocht kan – eventueel in een later stadium – door middel van de iUSB Power de weergave nog significant verbeteren, zeker als daar ook de Gemini kabel bij wordt gebruikt.

De iLink is een perfect stukje audio-gereedschap voor mensen die hun vaak prachtig klinkende oudere da-converters van een USB-ingang willen voorzien. Hou er dan trouwens wel rekening mee dat lang niet alle DAC’s de huidige HD standaard van 24/96 of 24/192 ondersteunen.

De vreemde eend in de bijt is de iFi iTube, hoewel ik daar vol overtuiging van kan zeggen dat hij werkt, en goed ook. Het 3D HolographicSound™ effect kan in de hoogste stand een beetje overdreven klinken, maar in de laagste stand voegt het een verbluffend natuurlijk stuk ruimtelijkheid toe aan opnames. De analoge volumeregeling maakt hem in feite een hele mooie voorversterker voor 1 bron. Sluit hem maar eens op een mooie eindversterker aan en je zult verbaasd staan over de kwaliteit. Maar ook als buffer staat hij zijn mannetje. En niet alleen bij digitale bronnen…

iFi maakt fraai vormgegeven audio-bonbonnetjes, heerlijk audiofiel snoepgoed dat in ongegeneerde hoeveelheden kan worden genuttigd. En dat is maar goed ook, want het is net zo verslavend als ‘echt’ snoepgoed…

Webwinkel

Voor meer informatie en prijzen over de beschreven iFi Micro producten, zie onze webwinkel:

De website van iFi is bijzonder informatief en laat amper een vraag onbeantwoord. Vooral de pagina “improve” opent een schat aan combinaties en mogelijkheden en vertelt stapsgewijs wat je moet doen om diverse niveaus van verbetering te bereiken. Een voorbeeld dat navolging verdient!


Dit document is eigendom van art’s excellence – © copyright 2013

iFi Micro

iFi Micro

Eén reactie

  1. 22-8-2015

    Ik heb een iFi Micro iUSB Power aangeschaft, aangezien mijn PC tussen een AudioQuest DragonFly DAC hangt, en aangesloten is op een hoofdtelefoonversterker. Makkelijke installatie, goed product maar in het bijzonder; wat een meer dan uitstekende service die je tegenwoordig bijna nergens meer ziet. De organisatie kan ik van harte aanbevelen…

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *